29/01/2023
NFT: pourquoi ces œuvres d'art numériques sont aussi un gouffre énergétique

NFT: pourquoi ces œuvres d’art numériques sont aussi un gouffre énergétique

Popularisés au cours des derniers mois, ces certificats de propriété numériques sécurisés grâce à de lourds calculs informatiques nécessitent de larges quantités d’énergie.

L’art numérique n’est pas une nouveauté pour vonMash, qui présente ses créations « afro-déliques » mêlant peinture, vidéo et son. Mais lorsque le Sud-Africain a commencé à envisager de vendre ses œuvres sous forme de crypto-art sur une blockchain, il a hésité. »Je n’y suis pas complètement favorable, en raison de la consommation d’énergie que cela nécessite », explique-t-il. 

La vente d’œuvres d’art sous forme de NFT (jetons non fongibles, en français) utilise la même technologie que les cryptomonnaies comme le bitcoin. L’acheteur reçoit un jeton numérique vérifié, prouvant que l’œuvre est un original. 

Des calculs informatiques très lourds

Dans les faits, les NFT ne sont pas les œuvres d’art en elles-mêmes – qui restent accessibles à tous – mais un simple certificat de propriété sécurisé et authentifié, souvent acheté à des fins spéculatives et sans possibilité d’usage concret pour l’acheteur.

L’aubaine pour les artistes est que si leur œuvre prend de la valeur et est revendue, ils reçoivent un pourcentage de chaque future vente. »Si quelqu’un d’autre achète mon NFT, je reçois automatiquement une part de cette somme », explique vonMash, dans son atelier du nord de Johannesburg. Alors que dans le marché traditionnel de l’art, si un acheteur paie cent dollars puis « revend l’œuvre à 100.000, je ne toucherais pas un centime » de cette plus-value. 

Ce qui inquiète vonMash comme d’autres artistes, c’est la manière dont ces jetons numériques sont vérifiés.

La propriété de l’œuvre d’art est authentifiée par des énigmes mathématiques si complexes que les calculs nécessitent des entrepôts entiers d’ordinateurs. Les sociétés qui résolvent ces énigmes sont récompensées par de nouveaux jetons, et leurs solutions ajoutent un « bloc » à la chaîne d’authentification.

Ces calculs consomment de grandes quantités d’énergie, souvent produites par des centrales électriques au charbon.

La plupart des NFT sont actuellement échangés sur une plateforme appelée Ethereum. L’organisme de surveillance des technologies Digiconomist estime qu’Ethereum utilise autant d’électricité que l’ensemble des Pays-Bas, avec une empreinte carbone comparable à celle de Singapour.

« Une folie »

« L’énergie qu’il faut pour la preuve d’authentification de l’œuvre d’art, c’est une folie », souligne vonMash.

Ces préoccupations climatiques suscitent des critiques acerbes contre les NFT. En Corée du Sud, des fans de K-pop ont lancé l’an dernier une campagne vigoureuse contre les projets de groupes connus comme BTS et ACE.

« Essentiellement, les NFT sont un système pyramidal géant qui détruit l’environnement », assure un commentaire largement retweeté de @ChoicewithACE, typique des messages qui ont incité le groupe à annuler son offre. Le label musical de BTS, Hybe, a reporté leur lancement, à la recherche d’alternatives plus écologiques. 

En Afrique du Sud, la préoccupation de l’environnement va de soi pour beaucoup d’artistes. Le collectif The Tree a créé une plateforme permettant aux artistes de vendre des NFT, puis de collaborer avec une organisation du Cap appelée Greenpop qui plante des arbres pour compenser le carbone émis. Fhatuwani Mukheli affirme que ce système l’a encouragé à vendre deux de ses NFT. « Le monde évolue constamment », dit l’artiste dans son loft du centre bouillonnant de Johannesburg. « Si je m’en tiens à ce que je connais, le bus va partir sans moi ».

Des acteurs du monde crypto font de leur côté valoir que le « minage » (les calculs nécessaires pour sécuriser et vérifier une transaction) peut être une opportunité pour le développement des énergies renouvelables, en augmentant le rendement de telles installations et en utilisant les surplus d’énergie dont on ne se sert pas actuellement.

VonMash estime cependant que la solution consiste à contourner Ethereum pour placer ses œuvres sur une plateforme appelée Cardano, utilisant un système d’authentification différent. 

Plutôt que résoudre des énigmes toujours plus difficiles – en consommant de l’électricité – les sociétés peuvent simplement donner les jetons qu’elles possèdent déjà. 

En fait, elles utilisent leur argent sous forme de cryptomonnaie pour garantir l’authenticité d’une œuvre d’art numérique. Si quelqu’un essaie de manipuler le système ou commet simplement une erreur, il peut perdre sa participation financière au réseau. 

La technologie sous-jacente peut être déroutante, mais la consultante en impact social Candida Haynes affirme que « pour la faire courte, il existe des NFT avec des options moins dangereuses pour l’environnement ». 

« En fin de compte, les développeurs de blockchains doivent aussi s’engager dans la durabilité. Et se préoccuper de tenir informés à ce sujet des gens moins geek, artistes compris », dit-elle.

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